Avery Island : visite aux origines du TABASCO® en Louisiane

Un des moments que j’attendais avec impatience lors de notre roadtrip en Louisiane, en tant que grande fan de TABASCO®, c’était la visite de l’endroit où est née cette sauce piquante mythique : Avery Island, un arrêt immanquable pour les foodies dans le Pays Cajun, non loin de Lafayette.

Avery Island, un lieu historique

Je ne sais pas si vous saviez que le TABASCO® était en réalité une sauce américaine, venue du fin fond des bayous de Louisiane ! C’est vrai que ça peut paraître surprenant, mais l’histoire de l’usine TABASCO® et du lieu où elle s’est implantée (et est toujours), Avery Island, est assez unique.

Avery Island est en fait un immense dôme de sel (pas vraiment une île donc) où a été construite la première mine de sel d’Amérique du Nord. La famille McIlhenny, qui y produit du TABASCO® depuis 5 générations, fait partie de la famille Avery qui possède l’entièreté de l’île. L’histoire de TABASCO® commença en 1868 quand Edmund McIlhenny a commencé à y cultiver des piments dans le but de créer une sauce donnant plus de saveurs aux plats. Les ingrédients de base sont très simples : purée de piments (vieillis en fûts de chêne), sel et vinaigre. 

Et si aujourd’hui ils exportent leurs sauces (la rouge originale et toutes les autres variétés qui existent à présent) dans pas moins de 185 pays, c’est toujours sur Avery Island que la production se passe. Tous les piments utilisés pour les sauces viennent de graines issues de plants de piments produits sur l’île.

Les graines sont exportées vers des producteurs dans plusieurs pays. Les piments arrivés à maturité sont ensuite récoltés à la main, puis directement broyés et mélangés avec du sel. C’est alors que les piments sont rapatriés sur Avery Island, où la purée de piments est conservée dans des fûts de chêne recouverts d’une couche de sel (qui vient bien sur de l’île), pendant 3 ans pour le TABASCO® Rouge.

La purée sera alors mélangée à du vinaigre et stockée dans des cuves pendant un mois, avant d’être filtrée et mise en bouteille. Contrairement à ce qu’on pourrait croire, la production de ce produit que tout le monde connait reste donc plutôt traditionnelle.

Visite de l’usine TABASCO®

Si vous avez visité l’usine TABASCO® il y a quelques années, vous allez avoir une bonne raison d’y revenir car l’expérience a aujourd’hui totalement changé. Si avant la visite était courte, guidée et gratuite, aujourd’hui un plus grand musée vient d’être créé autour de l’usine et la visite, devenant beaucoup plus longue et intéressante, est à présent payante. La visite est libre, et passe par des plusieurs espaces qui vous en apprendront plus sur les produits de la marque, des références à la marque dans la culture populaire à différentes pièces expliquant le processus de fabrication dans les détails, avant de terminer par un petit aperçu de la chaîne de production.

On ne voit bien sur pas grand chose de la production, au final, mais l’odeur, par contre, est impressionnante lorsque l’on passe près des fûts où vieillit la pâte du TABASCO® ! (pour la petite anecdote, je ne comprends d’ailleurs pas pourquoi la pâte brute n’est pas commercialisée car c’est super bon – j’avais eu l’occasion d’en recevoir un petit pot lors d’un événement qu’ils avaient organisé à Bruxelles, je l’utilise encore, c’est corsé – 10 fois plus piquant que le produit fini – mais délicieux !).

Malgré tout, la partie que j’ai au final préféré était la boutique où l’on pouvait déguster une panoplie de produits que l’on a pas chez nous, notamment de la glace Jalapeno Pepper Sauce, le Bloody Mary Mix, le Tabasco soda, et j’en passe ! 

Au niveau des variétés de sauces, à côté de la sauce rouge originale, on trouve bien sur la sauce verte (au jalapeno), et d’autres qu’on voit moins par chez nous comme la Chipotle, la Buffalo, la Habanero, la Sweet & Spicy et aussi des saveurs plutôt spéciales comme par exemple la Raspberry Chipotle.

Il faut compter entre 1h et 2h pour visiter l’ensemble des espaces accessibles aux visiteurs. Je vous recommande fortement de choisir le billet combiné de l’usine  TABASCO® et des Jungle Gardens (voir ci-dessous) qui leur appartiennent aussi. En plus, avec le billet combiné vous recevrez une bouteille de Tabasco gratuite ! Pas besoin de réserver, vous pouvez acheter vos billets directement sur place. Je vous recommande de commencer par la visite de l’usine et de continuer avec les Jungle Gardens (ils se trouvent juste en face mais vous devrez reprendre votre voiture).

Avery Island côté nature : les Jungle Gardens

Après nos dégustations, nous avons donc été faire un tour dans les magnifiques jardins appartenant à la même famille, les Jungle Gardens. La visite du jardin se fait à l’américaine : en voiture ! On y a notamment revu nos petits amis alligators (en plus de plein d’oiseaux), les jardins se trouvant le long du Bayou Petite Anse sur Avery Island. Il y a aussi une partie style jardin japonais qui était sympa, avec une ancienne statue de Bouddha. Bref, un très bel endroit, ouvert toute l’année. 

Dans le prochain article, je m’attarderai sur nos autres visites dans la région de Lafayette, car il y a bien plus qu’Avery Island à découvrir dans le Pays Cajun !

Voyage réalisé en collaboration avec Lafayette Travel. Mon opinion reste, comme d’habitude, entièrement indépendante.

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